L’histoire de la vanille de Madagascar

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vanille de Madagascar

Madagascar est le plus grand producteur de vanille au monde. La vanille naturelle n’est cultivée que dans quelques pays du monde, dont cette île de l’Océan Indien. Si vous aimez la vanille naturelle, il est probable qu’elle provienne de Madagascar. Cette nation insulaire située au large des côtes de l’Afrique de l’Est est un leader dans la production de cette épice tant convoitée. Il s’agit de la deuxième épice la plus chère au monde après le safran. Voici une partie de l’histoire de la vanille de Madagascar.

Présentation de la vanille de Madagascar

La vanille est un genre d’orchidées comptant plus d’une centaine d’espèces végétales, que l’on trouve principalement dans les environnements tropicaux, de l’Amérique latine à l’Asie du Sud-Est et à l’Afrique occidentale. Il existe des centaines d’espèces de vanille dans le monde, mais les espèces comestibles ne sont apparues qu’en Amérique centrale, explique Patricia Raine, dans son livre Vanilla : The Cultural History of the World’s Favorite Flavor and Fragrance et l’un des plus grands spécialistes mondiaux de la vanille.

L’espèce la plus importante pour l’industrie est Vanilla planifolia, une vanille à feuilles plates qui ne fleurit que quelques heures et doit être pollinisée pendant cette période. Le processus est extrêmement complexe. En Amérique centrale, les fleurs de vanille sont pollinisées par des abeilles de l’espèce indigène Melipona, mais personne n’a réussi à obtenir une pollinisation naturelle de la vanille dans des conditions agricoles. 

La difficulté d’obtenir le fruit a fortement entravé le développement de l’industrie de la vanille pendant la majeure partie de son histoire. Dans les régions où poussait la vanille sauvage (comme au Mexique), le fruit était récolté directement dans les forêts. Mais l’obtention de l’épice à partir du fruit est un processus distinct qui prend du temps. Les gousses elles-mêmes n’ont pratiquement aucun arôme. Ce n’est qu’après le séchage que le fruit de la vanille devient noir, formant une substance appelée vanilline, qui donne le goût désiré.

Évolution de l’utilisation de la vanille

À l’époque de Montezuma, les Aztèques utilisaient les gousses de vanille comme monnaie. Les fruits étaient même récoltés sous forme de taxes. Les Espagnols l’ont apporté en Europe avec leur chocolat, leurs piments et leurs tomates du Nouveau Monde.

Les Européens ont trouvé une nouvelle utilisation de la vanille : elle a été mélangée à du sucre provenant des colonies indiennes. Le dessert ne serait abordable que pour les riches et les nantis, en raison de la difficulté à obtenir et à transporter le nouveau produit. Les premières recettes de glaces à la vanille et d’autres desserts apparaissent.

En 1841, Edmond Albius, un esclave noir de 12 ans de l’île de Bourbon, a trouvé une solution à un problème qui a fait se chamailler les meilleurs esprits d’Europe. Le garçon travaillait pour le botaniste français Ferreol Beaulieu-Beaumont, dont le jardin contenait également de la vanille, qui n’a bien sûr pas porté de fruits. Albius a appris à les obtenir artificiellement.

Aujourd’hui, Madagascar est l’un des principaux producteurs de vanille au monde. L’île possède un climat idéal pour sa culture, et c’est à partir de là que la vanille de Madagascar s’est fait connaître partout dans le monde.